dimanche 30 avril 2017

Colorado

Le "Centennial State" à la charnière de quatre régions du Far West

3 étoiles, vaut le voyage

 

 
Dinosaur National Monument (Canyon Area), un des parcs naturels remarquables et méconnus du Colorado 
source J.M. Zaninetti, 2015

 

Ambiance :  Rocky Mountain High John Denver (1972) 

 

État du Grand Sud-Ouest des États-Unis, le Colorado (abréviation CO) occupe l'angle nord-est de la région des Four Corners. Cet état est surtout connu pour abriter les stations de sport d'hiver les plus réputées des États-Unis, Aspen, Vail, Telluride, etc. Le Colorado se trouve être l'état dont l'altitude moyenne est la plus élevée du pays (2,070 m).
Son territoire enclavé forme un rectangle presque parfait de 269,800 km² qui s'étend entre 37°N et 41°N de latitude et entre 102°W et 109°W de longitude. 


Les sept merveilles du Colorado (sans les skis)



Carte des sites et destinations du Colorado


Bien que cet état ait longtemps été surtout connu surtout comme une destination de sports d'hiver, le Colorado est une destination en soi pour un voyage d'été. Sa moitié occidentale est aussi montagneuse que les plaines de l'est sont plates. Le Colorado compte quatre parcs nationaux.



source J.M. Zaninetti, 2015

Mesa Verde National Historic Park, créé en 1906, en est le plus ancien et le plus remarquable. Il a été inscrit sur l'inventaire du patrimoine culturel mondial de l'humanité par l'UNESCO dès 1978. 




source J.M. Zaninetti, 2015 

Créé en 1915, Rocky Mountain National Park est le plus fréquenté des parcs du Colorado. Sa proximité de Denver et des grandes villes du Front Range explique certainement cette popularité.


source J.M. Zaninetti, 2015 

Promu au rang de parc national en 1999, le Black Canyon of the Gunnison offre des paysages spectaculaires, mais n'a pas encore le niveau de services attendu d'un parc national.




source J.M. Zaninetti, 2015

Promu au rang de parc national en 2004, Great Sand Dunes National Park est un peu dans une situation similaire.

Le Colorado compte huit Monuments Nationaux.


source J.M. Zaninetti, 2015

Institué en 1911, Colorado National Monument est le plus ancien monument national de l'état, et aussi le plus visité grâce à sa situation proche de l'autoroute 70 sur le Plateau du Colorado.


source J.M. Zaninetti, 2015

Créé initialement en 1915 pour protéger un site paléontologique remarquable en Utah, Dinosaur National Monument a été étendu à des canyons spectaculaires sur le territoire du Colorado en 1938.


Source Wikipedia


Florissant Fossil Beds est un petit monument institué en 1969 dans la région du Front Range du Colorado autour de vestiges paléontologiques remarquables.



source Wikipedia

Créé en 2015, Browns Canyon National Monument (12 km en amont de la ville de Salida) protège une section des gorges de la haute vallée de l'Arkansas River considérée comme une "mecque" du rafting et de la pêche à la mouche aux États-Unis. C'est le dernier né des parcs fédéraux du Colorado. Il est administré conjointement par le BLM et l'USFS et n'offre pratiquement aucun service. Contrairement à d'autres monuments proclamés par l'administration Obama, son existence ne semble pas menacée par l'administration Trump.


source J.M. Zaninetti, 2011

Aux unités précédentes, il convient d'ajouter les sites archéologiques de la région des Four Corners, protégés dans les limites de Yucca House (1919), le site se trouve sur le territoire de la réserve indienne Ute, et n'a pas été fouillé. Il y a aussi Hovenweep (1923) dont les sites principaux sont en Utah et Canyon of the Ancients (2000). Ces trois monuments sont très proches les uns des autres.



source Wikipedia 

Un peu plus à l'est, Chimney Rock National Monument n'a été classé qu'en 2012. Surnommé de manière un peu hyperbolique le "Machu Picchu" des Pueblos ancestraux, ce site archéologique se trouve à 80 km (1h de route) à l'est de Durango près de la route US-160.



On trouve encore bien d'autres sites remarquables dans le Colorado en dehors de ces unités du système des aires protégées fédérales, mais celles-ci montrent déjà la diversité assez remarquable de cet état, notamment sur ses confins occidentaux. 


source J.M. Zaninetti, 2015

Le massif des San Juan Mountains est la partie la plus pittoresque de l'état du Colorado
source Wikipedia


Le Colorado est une région de montagnes colorées où abondent les souvenirs du Far West. C'est une destination de voyage de première importance en soi.


Wheeler Geologic Area, site naturel stupéfiant  - Creede, CO
source Wikipedia



Le Colorado au centre du Far West


Trop de visiteurs internationaux abordent l'Ouest américain par son extrémité. Ils prennent un vol à destination de San Francisco ou de Los Angeles et essaient ensuite de construire un itinéraire de découverte des Parcs Nationaux de l'Ouest américain à partir de ce port d'attache californien. Loin de moi l'idée de dénigrer l'intérêt intrinsèque de ces métropoles et encore moins celui des parcs nationaux de l'état de Californie. Mais il faut reconnaître que, faute de temps, il est difficile aux visiteurs de s'aventurer plus loin vers l'est dans ce voyage que le "Small Circle" qui se parcourt en 8 jours au départ de Las Vegas. Il faut concilier le temps indispensable à la découverte de la Californie à celui qu'il faut consacrer aux parcs du Plateau du Colorado. Je ne parle même pas de ceux qui tentent de visiter tous les parcs nationaux les plus célèbres, Yosemite, Death Valley, Grand Canyon, Zion et Bryce, Arches, Grand Teton et Yellowstone dans un seul et même circuit. C'est possible naturellement, mais à condition de disposer de 5 à 6 semaines pour le faire. 

C'est pourquoi Denver offre une porte d'entrée alternative particulièrement bien située pour un itinéraire de découverte de l'Ouest américain en 2 ou 3 semaines. 




Parc National de Yellowstone, Wyoming
source J.M. Zaninetti, 2010 


Grand Canyon du Colorado, Arizona
source J.M. Zaninetti, 2015

L'aéroport de Denver est un port d'entrée international bien située. Que ce soit pour aller vers le nord en direction de Yellowstone, ou vers le sud en direction du Grand Canyon, l'état du Colorado occupe une position charnière dans l'Ouest américain.


source J.M. Zaninetti, 2015

Denver ouvre une porte d'entrée judicieusement située quand on dispose de moins d'un mois et que l'on veut tout de même visiter le Far West sans passer par la Californie.


Santa Fe, Nouveau Mexique

De surcroît, Denver est la plateforme aéroportuaire internationale la mieux située pour découvrir deux autres destinations (culturelles) mythiques de l'Ouest Américain, Santa Fe au Nouveau Mexique et le Mont Rushmore dans le Dakota du Sud. C'est pourquoi divers circuits proposés sur ce blog s'efforcent d'intégrer la visite de ces deux régions majeures de l'Ouest Américain dans un circuit au départ de Denver.
 
Mont Rushmore National Memorial, Dakota du Sud
Source NPS


La ville de Denver est déjà assez intéressante en elle-même. Elle est située au centre d'une région pittoresque, le Front Range des Montagnes Rocheuses, qui mérite quelques jours de visite.
Unique grande métropole du centre-ouest des États-Unis (2,75 millions d'habitants dans la région métropolitaine), la "Queen City of the Plains" est donc l'aéroport d'entrée choisi pour un ensemble de circuits dans l'Ouest Américain en été ou en automne.
Une partie des circuits qui prennent Denver pour point de départ est détaillée dans l'article consacré au roadtrip dans le Grand Sud-Ouest des États-Unis. Une autre est détaillée dans l'article consacré à la conception d'un roadtrip au Pays du Grand Ciel dans le Nord-Ouest intérieur des États-Unis. 



Plus particulièrement consacré à ce seul état, le circuit illustré par la carte précédente est détaillé dans l'article consacré au Circuit des 7 Merveilles du Colorado.

Découvrir les destinations du Colorado 





Four Corners

Mesa Verde

Durango

Telluride

Grand Junction 

Black Canyon of the Gunnison 

Pagosa Springs

Cumbres & Toltec

Great Sand Dunes

Pikes Peak

Pueblo

Arkansas Headwaters

Aspen

Denver 

Front Range


Rocky Mountain

Dinosaur National Monument 

 

Comprendre le Colorado 


L'état du Colorado est tout d'abord l'état le plus "haut" en altitude des États-Unis, son histoire est très brève, et dominée par les ruées vers les mines d'or et d'argent. 

 

Territoire du Colorado

 

Estimée à plus de 5,5 millions d'habitants en 2016, la population du Colorado se concentre dans la région des métropoles qui s'égrènent au pied du Front Range des Rocheuses. Avec 3,4 millions d'habitants, la région métropolitaine de Denver, à laquelle la ville universitaire de Boulder appartient, est la plus importantes, mais elle est aussi flanquée de Fort Collins au nord (340,000 hab.) et de Colorado Springs au sud (710,000 hab.), de sorte que plus de 80% des résidents du Colorado sont regroupés dans ce seul corridor urbain matérialisé par l'axe de l'autoroute 25. Dès que l'on en sort, le Colorado est un état de petites villes très tranquilles. 
Son relief est profondément asymétrique. De hautes plaines agricoles s'étendent à l'est du corridor urbain du Front Range. Cette région présente peu d'intérêt touristique à l'exception de la vallée de l'Arkansas River au sud-est. Les principaux sites touristiques du Colorado se trouvent à l'ouest et au sud-ouest de Denver, dans les Montagnes Rocheuses.

L'état du Colorado est à la fois une magnifique destination de voyage en soi, et un camp de base superbement situé à la charnière de quatre régions entre le Grand Sud-Ouest et le Pays du Grand Ciel.
1 - Les sommets des Montagnes Rocheuses forment la Couronne du Continent au nord-ouest
2 - Les prairies des Hautes Plaines semblent infinies au nord-est
3 - L'héritage hispanique et amérindien est à portée de main dans la vallée du Rio Grande au Nouveau Mexique, au sud
4 - Les rochers rouges du Plateau du Colorado dessinent des paysages en technicolor au sud-ouest.



Le Colorado est au cœur du Vieil Ouest.


D'un point de vue bioclimatique, le Far West se situe à l'ouest du méridien 100°W, à partir duquel l'aridité dessine les paysages caractéristiques de l'Ouest. La colonisation agricole a été tardive et contrariée, les cultivateurs ont été découragés au profit des éleveurs, c'est le Cowboy country.



Pikes Peak, 4300 mètres d'altitude sur le Front Range du Colorado
source J.M. Zaninetti, 2015 

Rapidement, les pionniers qui ont traversé les Grandes Plaines après avoir traversé le fleuve Mississippi au 19e siècle sont parvenus en vue des Montagnes Rocheuses après avoir traversé de hautes plaines herbeuses de plus en plus arides que l'explorateur Zebulon Pike qualifiait en 1806, de Grand Désert Américain.



L'Ouest Américain est une région de montagne, structurée par les deux chaines de cordillères qui le traversent entièrement du Nord au Sud. Du côté des Grandes Plaines à l'est, les cordillères des Montagnes Rocheuses traversent le Montana, le Wyoming, le Colorado et le Nouveau Mexique, formant la ligne de partage des eaux continentale. Du côté est de cette ligne, les cours d'eaux s'écoulent vers le Golfe du Mexique, principalement par le canal du Missouri - Mississippi, plus long fleuve d'Amérique du Nord, et de ses affluents, secondairement par le Rio Grande au sud-est. Du côté ouest, les eaux s'écoulent vers l'Océan Pacifique par le bassin versant de la Columbia au Nord-Ouest ou par le bassin versant du Colorado au Sud-Ouest.
Un second ensemble de cordillère s'étire aussi du Nord au Sud sur la façade Pacifique, avec la Chaîne des Cascades au Nord-Ouest et la Sierra Nevada au Sud-Ouest. Entre les deux cordillères, on trouve une région très étendue au relief complexe, dont une part substantielle n'est drainée par aucun fleuve. Les rivières qui descendent des montagnes se perdent dans des lacs et des bassins de sel, vestiges d'anciens lacs entièrement évaporés, c'est le Grand Bassin.

Les montagnes du Colorado font partie de la cordillère orientale des Montagnes Rocheuses, la longue chaîne de montagne sur laquelle passe la ligne de partage des eaux continentales entre le Pacifique et l'Atlantique. Elles forment au Colorado un massif plus élevé, plus large et plus complexe qu'au Wyoming et au Nouveau-Mexique voisins, avec de nombreuses chaînes secondaires, et la ligne de partage des eaux continentales y suit un tracé particulièrement contourné. Le socle est soulevé très haut dans ces hautes terres, et les fonds de vallée sont souvent portés au-dessus de 2,500 mètres d'altitude. Comme aucun sommet ne dépasse l'altitude de 4,400 mètres (Mt Elbert, 4,401m, point culminant de l'état), les paysages sont montagneux, mais les versants ne sont pas vertigineux et les sommets ne semblent pas très élevés. Cette impression est d'autant plus marquée que la latitude déjà méridionale du Colorado (équivalente à celle de l'Espagne) porte la limite supérieure de l'arbre à plus de 3,500 mètres d'altitude.  L'étage de la toundra alpine est donc limité aux plus hauts sommets et aucun glacier n'a survécu dans cet état. 
Pourtant, beaucoup de visiteurs ont la tête qui tourne au Colorado, surtout après avoir ingurgité quelques pintes de (fameuses) bières locales en raison de l'altitude. Plusieurs routes montent vers de hauts cols au-dessus de 3,500 m d'altitude, et on peut même y souffrir du dangereux mal des montagnes.  
Même les plaines orientales sont d'une altitude élevée. Denver est surnommée la "Mile-high City" à précisément 1,609 m d'altitude. Le point le plus bas de l'état se trouve à 1,021 m d'altitude au sud-est au point où l'Arkansas River croise la frontière entre le Colorado et le Kansas.


Source : courtesy of Laughlin Air Force Base

D'un point de vue historique et culturel, la Façade Pacifique ne fait pas partie du Far West véritable, qui s'étend entre le méridien 95°W et la Sierra Nevada ou la Chaîne des Cascades. C'est sur les territoires de l'Ouest intérieur que se sont jouées les guerres indiennes, que les ruées vers l'or se sont déroulées et que les cowboys surveillent encore aujourd'hui leurs troupeaux. Le Colorado est au centre du Far West.


Histoire du Colorado



Organisé en tant que territoire distinct en 1861, le Colorado doit son nom au grand fleuve du Sud-Ouest qui y prend sa source. Mais ce sont les Montagnes Rocheuses qui déterminent son caractère. La colonisation du Colorado est rapide. Des filons d'argent sont découverts en 1864 alors que le chantier de l'Union Pacific Railroad approche au nord-ouest du territoire en 1867. Des prospecteurs affluent dans les montagnes, et la compagnie ferroviaire saisit cette opportunité pour construire aussitôt une ligne de raccordement vers Denver qui est inaugurée en 1870. Incorporé en tant que 38ème état membre des États-Unis d'Amérique en 1876, le "Centennial State" se développe très rapidement autour de ses mines, tandis que Denver s'impose naturellement comme capitale.