jeudi 19 octobre 2017

John Day Fossil Beds

John Day Fossil Beds National Monument

2 étoiles, mérite le détour

 

Sites présentés dans cet article

 

John Day Fossil Beds Natl. Monument
 - Clarno Unit
 - John Day Unit
 - Painted Hills Unit




 

Ambiance : Red Dirt Road - Brooks & Dunn, 2003

L'Oregon est pratiquement inhabité à l'est de Bend, pourtant la route nationale US-26 passe à proximité d'un véritable trésor caché, le John Day Fossils Bed National Monument. Quand on emprunte cette route, on franchit tout d'abord l'Ochoco Pass (alt. 1,442 m) dans la forêt nationale du même nom où l'on trouve un terrain de camping. La route descend ensuite dans le bassin de la John Day River, un affluent de la Columbia. Le John Day Fossils Beds National Monument a été créé en 1975 pour protéger trois sites paléontologiques distincts (57 km²) dispersés dans la vallée de la John Day River dans le centre de l'Oregon. C'est un détour à ne pas manquer lors d'un voyage entre Crater Lake National Park et Portland dans le centre de l'Oregon. La région est très isolée et offre peu de services. On trouve une carte régionale avec l'ensemble des services disponibles dans les environs du Monument sur le site du National Park Service.



Source: NPS

C'est pourquoi il peut être judicieux de séjourner deux nuits à Bend ou plus près, à Prineville, pour découvrir le monument lors d'une excursion à la journée. Toutefois, un tour complet des trois unités du monument sur une seule journée au départ de Bend impose un circuit de près de 500 kilomètres qui demande toute la journée et ne permet pas d'envisager de randonnée.



Une approche alternative peut consister à dormir à proximité du monument. Il est possible de camper à Mitchell à proximité de la Painted Hills Unit, la partie la plus photogénique du monument pour prendre des photos durant les deux heures dorées qui précèdent le crépuscule. Les petites ville de John Day à l'est et de Prineville à l'ouest sont les seuls centres de service complets où l'on trouve des possibilités d'hébergement hôtelier. John Day se situe à 63 km à l'est de la Sheep Rock Unit du monument le long de la route nationale US-26 (45 minutes). Prineville se situe 80 km à l'ouest de la Painted Hill Unit du monument le long de la route nationale US-26 (un peu plus de 1h de route).
Personnellement, nous avons résidé deux nuits à Bend et fait l'impasse sur la Clarno Unit du monument pour nous concentrer sur les deux autres sections du monument. Cette approche permet de réaliser une excursion plus courte, d'une longueur approximative de 400 kilomètres aller-retour (5 heures de conduite) qui laisse du temps pour la randonnée.

Sur le flanc oriental du monument, un voyageur qui fait étape à John Day peut poursuivre sa route vers l'est en direction de Baker City dans l'Est de l'Oregon, 130 km plus à l'est, 1h30 de route de John Day seulement.




Source NPS

John Day Fossil Beds témoigne de l'histoire géologique tourmentée du sud du plateau de la Columbia durant l'ensemble de l'ère tertiaire entre 54 et 6 millions d'années avant notre ère, période pendant laquelle une activité volcanique intense accumula des volumes phénoménaux de matériau volcanique sur tout l'est de l'Oregon durant de très longues périodes. L'érosion récente par la John Day River et ses affluents a révélé les richesses géologiques et paléontologiques de ces collines arides.




Source Wikipedia.


Clarno 


Le site de Clarno se trouve à 150 km au nord-est de Bend (2h de route). Il protège les sites fossilifères les plus anciens du monument, formés entre 54 et 34 millions d'années avant le présent au début de l'ère tertiaire. A cette époque, la région avait un climat tropical humide et une dense forêt dominée par de grands mammifères aujourd'hui disparus. La subduction de la plaque Laramienne sous la plaque Amérique avait déclenché une intense activité volcanique qui s'étendit pratiquement durant toute l'ère Tertiaire. Cette période volcanique a été beaucoup plus violente que le volcanisme Quaternaire qui est aujourd'hui actif sur la chaîne des Cascades. Le site de Clarno a été enseveli à plusieurs reprises sous des lahars (coulées de boues volcaniques ) qui ont pétrifié les forêts humides de l'époque, préservant un trésor de fossiles de plantes et d'animaux de l'Eocène et du début de l'Oligocène. La Carrière aux mammifères de Hancock est toujours un site de fouille actif, qui n'est pas ouvert au public. Le principal centre d'intérêt du site Clarno réside dans la falaise des Palisades, une falaise de tuf volcanique érodée sur le versant nord de la vallée de la John Day River qui passe à proximité.



Source: Wikipedia.


Sheep Rock Unit


Situé au sud-est du Monument plus en amont de la vallée de la rivière John Day, Sheep Rock Unit est le site principal du Monument. La distance entre Clarno Unit et Sheep Rock Unit est de 127 km. Aller de l'un à l'autre demande près de 2 heures de route.
La vallée de la John Day River s'est taillée une gorge escarpée entre des falaises colorées particulièrement pittoresques (Cathedral Rock) sur 30 km entre la Picture Gorge située à l'intersection de la route nationale US-26 et le lieu-dit Kimberly à l'intersection de la route OR-19 et de la route OR-402.







Ces falaises sont taillées dans les épais dépôts volcaniques formés entre 39 millions d'années  et 6 millions d'années.

Le Sheep Rock lui-même est une butte témoin couronnée d'une dalle solide de basalte de la Picture Gorge (16 millions d'années) qui s'élève 320 mètres au-dessus de la John Day River au sud du centre de découverte Thomas Condon Paleontology Center.

La beauté du rocher est plus évidente dans les deux heures qui précèdent le crépuscule



Source Wikipedia.

Il faut d'abord visiter le musée du Thomas Condon Paleontology Center pour comprendre la formation du monument, ses formations géologiques colorées et pourquoi il abrite tant de fossiles remarquables de l'ère tertiaire.

A proximité du musée, le monument préserve l'ancien Ranch Cant, une belle maison de la fin du 19e siècle est ouverte à la visite.







Un peu plus au nord, il faut aller parcourir le Blue Basin Trail, un sentier de 800 mètres qui permet de découvrir des badlands de cendres volcaniques grises bleutée vieilles de 29 millions d'années où l'on a retrouvé de nombreux fossiles d'animaux du Miocène, dont des tortues.






Au sud de la Picture Gorge, la formation Mascall préserve des couches volcaniques plus récentes du monument, déposées entre 16 et 12 millions d'années. On y a retrouvé des fossiles de mammifères de savane parmi lesquels les gompholotheres qui sont des mastodontes cousins de l'éléphant, qui ont disparu d'Amérique du Nord au moment de l'arrivée de l'homme entre 15,000 ans et 12,000 ans avant le présent.







Painted Hills


Le site des Painted Hills est le plus spectaculaire du monument. Il se trouve à 70 km à l'ouest du Thomas Condon Paleontology Centre, un peu plus de 1 heure de route en suivant la route nationale US-26. Contrairement aux deux sites précédents, celui-ci n'a pas révélé de fossiles remarquables, mais offre des paysages somptueusement colorés qui raviront les photographes et qui offrent un cadre de randonnée magnifique.

Sur la route entre John Day et les Painted Hills, la petite localité de Mitchell est à la limite de la ville fantôme. C'est pourtant le centre de service le plus proche des Painted Hills.



Le panorama du Painted Hills Overlook est déjà très spectaculaire le matin, mais la beauté du site se révèle mieux dans les détails. Les couleurs des argiles sont très changeantes en fonction de l'éclairage et de l'heure du jour.





 








L'érosion des cendres volcaniques  déposées entre 40 et 30 millions d'années avant notre ère s'est faite sous des climats variés et a révélé les couleurs vives des oxydes minéraux qui donnent cette palette de couleurs très particulières.


 



La beauté du site est encore magnifiée en fin d'après-midi durant les deux heures dorées qui précèdent le crépuscule.





Nous n'avons pas pu rester jusqu'au crépuscule car le site est tout de même situé à 138 km au nord-est de Bend, ce qui nécessite près de 2 heures de route.

Prolonger le voyage aux environs

 

Hells Canyon

Oregon High Desert

Oregon Cascades

Columbia Gorge