dimanche 10 décembre 2017

Great Basin

Un parc national négligé

2 étoiles, mérite le détour

 

 

Le massif du Snake Range est le cœur du parc national Great Basin
source: Wikipedia

Sites présentés dans cet article

 

Great Basin National Park

Notch Peak (UT)



Ambiance : Common Tones in Simple Times - John Adams, 1979

Seul parc national de l'état du Nevada, le parc national du Grand Bassin, se situe dans l'est de l'état.





Le Grand Bassin d'Amérique du Nord est le plus vaste bassin versant endoréique des États-Unis d'Amérique. Il couvre une superficie à peine inférieure à celle de la France Métropolitaine (492,000 km²), et s'étend sur quatre états, la Californie, l'Oregon, l'Utah et surtout le Nevada, état qui se trouve presque entièrement compris dans le Grand Bassin.

Great Basin National Park 

 

 

Great Basin National Park a été créé en 1986 à la fois pour préserver les merveilles naturelles du massif du Snake Range dont il couvre 312 km², et pour protéger un écosystème représentatif de l'ensemble du Grand Bassin. Avec le Highland Ridge wilderness adjacent, l'aire naturelle protégée s'étend sur un territoire de 590 km² d'un seul tenant.



source: Wikipedia

Point culminant de l'état du Nevada, le Wheeler Peak, d'une altitude de 3982 mètres, se trouve au centre du parc national de Great Basin.
Le parc national Great Basin est l'un des moins fréquenté des États-Unis, avec moins de 150,000 visiteurs en 2016. Son isolement explique cette désaffection par rapport aux autres parcs nationaux du Sud-Ouest des États-Unis. Sa notoriété est faible, le parc national n'a été établi que récemment, même si les Lehman Caves ont été classées monument national dès 1922.
Parc national de montagne, son entrée est située au-dessus de 2000 mètres d'altitude, il n'est aisément accessible qu'en été, et la route panoramique du Wheeler Peak Scenic Drive, n'ouvre qu'en saison estivale après la fonte des neiges, laquelle survient généralement entre Mai et Octobre.


Comprendre

 


Modèle numérique d'altitude du Nevada avec localisation du parc national Great Basin
source Wikipedia modifié

Le Grand Bassin est aride, mais sa topographie contrastée opposant blocs soulevés (horst) et des bassins d'effondrement (graben) en font un territoire constellé de petits massifs montagneux orientés nord-sud. Le massif du Snake Range dont le Wheeler Peak constitue le point culminant est l'un de ces blocs soulevés. Ceci-ci sont essentiels pour l'approvisionnement en eau des vallées habitées environnantes. L'essentiel de l'eau provient en effet de la fonte des neiges accumulées sur les massifs en hiver. Les volumes de précipitation réduites sont très faibles, 340 mm par an, répartis tout au long de l'année, mais le cumul de neige atteint 1,8 mètres par an. 
Toute la neige qui tombe sur le Wheeler Peak ne fond pas entièrement pendant l'été. Un minuscule glacier, témoin du Petit âge de glace (16e - 19e siècles) survit à peine dans une vallée escarpée orientée au nord-est à 3400 mètres d'altitude. Avec le réchauffement climatique, cette relique va bientôt disparaître.
La formation du Grand Bassin a commencé il y a environ 40 millions d'années après que le Rift Médio-Pacifique ait été englouti sous l'Amérique du Nord. Les massifs du Snake Range sont constitués d'anciens volcans de l'ère primaire, vieux de 550 à 500 millions d'années. Ces roches ont été ultérieurement recouvertes de sédiments, et on trouve des zones calcaires, en partie métamorphisées sous forme de marbre en périphérie du massif. Les cavernes de Lehman Caves, découvertes en 1885, sont l'une des merveilles naturelles du parc national. Elles ont été creusées par l'eau dans ces roches calcaires. 


source: Wikipedia

Le massif a été soulevé par les failles et l'érosion, particulièrement intense pendant l'ère glaciaire a sculpté les formes de relief actuelles laissant de nombreuses traces dans le paysage ; vallées aux flancs escarpés, pics acérés, petits lacs.

source: Wikipedia

Dans ce paysage, les hauts plateaux sont recouverts d'une maigre steppe à armoise (sagebrush), comme partout ailleurs dans l'Ouest. Les versants du massif sont recouverts d'une maigre forêt de conifères et de trembles de l'Ouest (Aspen) à la limite supérieure de laquelle pousse le Pinus Longaeva, le Pin Bristlecone, une espèce endémique caractéristique des forêts d'altitude du Grand Bassin.

source: Wikipedia

Dans le parc national, on trouve un vaste bois de pins Bristlecone sur le versant oriental du Wheeler Peak entre 2750 et 3500 mètres d'altitude. Certains de ces sujets encore vivants ont été datés de plus de 4850 ans.


Visiter

 



Une visite du parc national Great Basin se heurte à trois difficultés, l'isolement du parc _ j'y reviendrai ultérieurement, la saison du voyage dans cette région de montagne et la rareté des infrastructures d'hospitalité alentour dans une région pratiquement inhabitée.


source: Wikipedia

Les rangers du NPS ont pour mission de maintenir les parcs nationaux ouvertes à longueur d'année. Il est possible de visiter le centre d'accueil (alt. 2080 km) et les cavernes de Lehman Caves à longueur d'année. L'entrée du parc national est gratuite, mais les visites guidées des cavernes sont facturées entre $4 et $10 par personne selon la longueur du tour et l'âge du visiteur.


source: Wikipedia

En saison estivale, de Juin à Octobre, il est possible de monter haut sur les versants du Wheeler Peak en empruntant la route pavée Wheeler Peak Scenic Drive. L'automne est la meilleure période pour visiter le parc (septembre) quand les feuilles des trembles virent à l'or. Le Parking de la tête du sentier du Bristlecone Trail se situe à 20 km du centre d'accueil à 3040 m d'altitude. C'est une belle route de montagne, d'une pente moyenne de 5% à 8% qui serpente sur les flancs de la montagne et ménage de belles échappées sur le Grand Bassin. Cette route étroite est interdite aux véhicules dont la longueur excède 7,3 mètres (donc les gros camping-cars).


source: Wikipedia


Le sentier des pins Bristlecone est le plus renommé des 100 km de sentiers de randonnée du parc. C'est une randonnée assez exigeante de 4,6 km aller-retour avec un dénivelé vertical de 180 mètres.
On peut déjeuner dans le parc national. Une petite cafétéria est ouverte de 8h à 17h30 de Mai à mi-Octobre au centre d'accueil des Lehman Caves.


Nuit étoilée à Great Basin National Park
source NPS


Très isolé, le parc national Great Basin est aussi l'un des parcs américains renommé pour la pureté de son ciel nocturne, dont la découverte ravira les astronomes amateurs. 


Venir visiter Great Basin National Park



Trouver à se loger est peut-être la principale difficulté que l'on peut rencontrer en tant que voyageur étranger pour visiter Great Basin National Park. Le parc lui-même n'offre que des campings, dont le moins primitif est celui de Baker Creek.



Il faut aller dans le minuscule hameau de Baker situé à 9km à l'est de l'entrée du parc pour avoir un toit au-dessus de la tête. Encore n'y a-t-il qu'une seul motel et deux campings en tout à Baker

Autrement, la Border Inn, motel, casino et station service se trouve à 21 km du Parc au bord de la route nationale US-6/US-50 sur la ligne de frontière entre le Nevada, état qui autorise les jeux d'argent et la vente d'alcool, et l'Utah, état prohibitionniste.



Source Wikipedia

La ville d'Ely minière dans le Nevada se situe à 110 km (un peu plus d'une heure de route) à l'ouest le long de ce même axe routier (US-50), surnommé la "route la plus solitaire d'Amérique". On y trouve des hôtels.

 

Notch Peak




Carte du Far West à la fin de la dernière glaciation, période des Missoula Floods (15, 000 ans avant le présent) 


Une grande partie du Grand Bassin a été recouverte par les eaux du Lac Bonneville durant les glaciations quaternaires, Son niveau d'eau se situait 273 mètres plus haut que celui du Grand Lac Salé de l'Utah qui en est le maigre vestige. Ce lac s'est vidé d'un seul coup il y a 15,000 ans quand une gorge s'est creusée dans l'Idaho à la suite de séismes et d'éruptions volcaniques, déversant les eaux du lac vers le nord-ouest dans des inondations cataclysmiques connues sous le nom de Missoula Floods.


Sevier Lake dans l'ouest de l'Utah
source Wikipedia


Le Nord-Ouest de l'Utah porte les traces de ce cataclysme. Le lac a laissé derrière lui des playas, vastes plaines de sel qui occupent le fond du lac asséché ou des lagunes d'eau saumâtre comme le Sevier Lake.


La falaise de Notch Peak
source Wikipedia

Ces bassins séparent des blocs soulevés qui forment parfois des montagnes escarpées, comme le Notch Peak (alt. 2,940 m), une falaise calcaire presque verticale de 760 mètres de haut qui surplombe une playa d'un dénivelé asymétrique total de 1600 mètres dans l'ouest de l'Utah. 


source Wikipedia 

Ce massif montagneux est visible au nord de la route qui connecte le parc national Great Basin, situé dans le Nevada, au territoire de l'Utah. Cette falaise spectaculaire se situe 60 km à l'est du parc national. Elle surplombe la route US-6/US-50.




Accéder au Great Basin


Son isolement contribue à la tranquillité du parc national du Great Basin, mais comment peut-on l'inscrire sur le tracé d'un roadtrip ?  

Quelques distances éloquentes tout d'abord, ordonnées du plus proche au plus éloigné :

Ely, NV 110 km, 1h10

Cathedral Gorge State Park (NV) 213 km, 2h
Cedar City, UT (Zion et Cedar Breaks) 230 km – 2h30
Eureka, NV 235 km - 2h30

Bonneville Speedway (Wendower, UT) 310 km – 3h+
Springdale (Zion), UT 317 km, 3h20 
Sundance Resort, UT 340 km (3h30)  


Salt LakeCity, UT 380 km, 3h45

Torrey, UT (Capitol Reef) 380 km, 4h
Lamoille Canyon, NV 390 km 4h30

Valley of Fire, NV 460 km 4h45


Las Vegas, NV 480 km, 4h30
Mono Lake (Lee Vining, CA), 590 km - 6h
Reno, NV 625 km – 6h



Voisinage de Great Basin National Park

Le monument national de Cedar Breaks est le site remarquable le plus proche en direction du sud-est, suivi de près par Zion (en particulier les Kolob Canyons).
Au nord-est, c'est la région du Grand Lac Salé dans le nord de l'Utah, avec les pistes de vitesses des Bonneville Flats et Salt Lake City.
Ensuite au sud viennent la région du Basin and Range National Monument, la Cathedral Gorge, et plus loin, Las Vegas et ses environs, comme le superbe Valley of Fire State Park
L'ouest du Nevada est très loin, une journée de route est nécessaire pour traverser l'état par "la route la plus solitaire des États-Unis",  la mythique Route 50 en direction de Reno ou de Carson City. Vers le sud-ouest, la Route 6 permet de se diriger vers la Sierra Nevada et Yosemite.

Pour prolonger le voyage

 

Ruby Mountains 

 

Route 50

Zone 51

Great Salt Lake

Sundance 

Cedar Breaks

Zion

Basin and Range